Solución al misterio de las inexplicables 'noches brillantes'

Noches brillantes

A lo largo de la historia se ha reportado la ocurrencia ocasional de "noches brillantes", cuando un resplandor inexplicable permitió a los observadores ver montañas lejanas o leer como si fuera de día.

Un nuevo estudio aceptado para publicación en Geophysical Research Letters, una revista de la American Geophysical Union, utiliza datos de satélite para presentar una posible explicación de estos misteriosos fenómenos históricos.

 

Los autores sugieren que cuando las ondas en la atmósfera superior convergen sobre localizaciones específicas en la Tierra, amplifica el flujo atmosférico natural, una débil luz en el cielo nocturno que a menudo aparece verde debido a las actividades de los átomos de oxígeno en la alta atmósfera. Normalmente, la gente no nota el brillo del aire, pero en las noches brillantes puede ser visible a simple vista, produciendo el brillo inexplicado detallado en las observaciones históricas.

 

Son pocas, si acaso, las personas que observan ahora noches brillantes debido a la contaminación lumínica generalizada, pero los nuevos hallazgos muestran que pueden ser detectados por los científicos y aún puede ser notable en áreas remotas. Este brillo puede ser una preocupación para los astrónomos, que deben lidiar con la luz extra al hacer observaciones con telescopios.

 

"Las noches brillantes existen, y son parte de la variabilidad del aire que se puede observar con los instrumentos satelitales", dijo Gordon Shepherd, de la Universidad de York en Toronto, Canadá, y autor principal del nuevo estudio.

 

Los relatos históricos de las noches brillantes se remontan a hace siglos. Plinio el Viejo describió las noches brillantes diciendo: "El fenómeno comúnmente llamado 'sol nocturno', es decir, una luz que emana del cielo durante la noche, se ha visto durante el consulado de C. Caecilius y Cn Papirius (alrededor del 113 aC) y muchas otras veces, dando una apariencia del día durante la noche".

 

Los periódicos europeos y la literatura científica también llevaron observaciones de estos acontecimientos en 1783, 1908 y 1916.

 

"El registro histórico es tan coherente, que se remonta a siglos, las descripciones son muy similares", dijo Shepherd.

 

Las observaciones modernas de las noches brillantes de la Tierra son prácticamente inexistentes. Incluso los investigadores como Shepherd y sus colegas nunca han visto una verdadera noche brillante con sus ojos. Pero incluso antes del advenimiento de la iluminación artificial, las noches brillantes eran raras y altamente localizadas.

 

HAN DESAPARECIDO

 

Las noches brillantes han desaparecido -dijo Shepherd-. "Nadie los ve, nadie habla de ellas o los registra más, pero siguen siendo un fenómeno interesante".

 

Shepherd conocía las observaciones históricas y podía ver eventos luminosos de la noche reflejados en los datos de la fusión atmosférica del interferómetro de imágenes de viento (WINDII), un instrumento que una vez fue transportado por el Upper Atmosphere Research Satellite de la NASA (1991-2005), pero no pudo explicar por qué los fenómenos ocurrían.

 

Él y su co-autor, Youngmin Cho, un asociado de investigación en la Universidad de York, buscaron mecanismos que harían que el aire aumentara a niveles visibles en lugares específicos.

 

Este aire brillante proviene de las emisiones de diferentes colores de la luz de las reacciones químicas en los tramos superiores de la atmósfera. La parte verde del brillo del aire ocurre cuando la luz del sol divide el oxígeno molecular en átomos individuales de oxígeno. Cuando los átomos se recombinan, emiten el exceso de energía como fotones en la parte verde del espectro de la luz visible, dando al cielo un matiz verdoso.

 

Para encontrar factores que causaran picos en el brillo del aire y crear noches brillantes, los investigadores buscaron dos años de datos de WINDII para perfiles de aire frío inusuales, descartando meteoritos y auroras, que tienen sus propias firmas distintas. Identificaron 11 eventos en los que WINDII detectó un pico en los niveles de aire que sería visible para el ojo humano, dos de los cuales se describen en detalle en el estudio.

 

Finalmente, los investigadores compararon los eventos con los altibajos de las ondas zonales, grandes olas en la atmósfera superior que circundan el globo y son impactadas por el clima. Cuando los picos de ciertas ondas se alinearon, produjeron eventos nocturnos brillantes que podrían durar varias noches en un lugar específico. Estos eventos fueron de cuatro a 10 veces más brillante que lo normal y podrían ser responsables de las noches brillantes observadas a lo largo de la historia.

 

"Este estudio es un acercamiento muy claro y nuevo al viejo enigma de lo que hace que algunos cielos nocturnos sean tan notablemente brillantes, y la respuesta es dinámica atmosférica", dijo Jürgen Scheer, del Instituto de Astronomía y Física del Espacio en Buenos Aires Aires, que no estaba vinculado al estudio.