Un científico identifica 19 especies nuevas de mantis religiosa en América Central y del Sur

Mantis religiosa

Un conservador de invertebrados en el Museo de Historia Natural de Cleveland, en Estados Unidos, ha identificado 19 nuevas especies de mantis religiosa de América Central y del Sur. 

Estas nuevas especies, que se describen en la revista 'ZooKeys', fueron descubiertas en los bosques tropicales pero también están entre las colecciones existentes de los museos.


Svenson, que ha realizado una revisión del género 'Liturgusa', recogió insectos de ocho países de América Central y del Sur y reunió cientos de especímenes de 25 museos internacionales en América del Norte, América del Sur y Europa. Muchas de las especies recientemente descritas, que se camuflan asemejándose a la corteza de los árboles y los líquenes, se conocen sólo de unos pocos especímenes recolectados antes de 1950 en lugares que hoy sufren fuertes impactos de la agricultura y el desarrollo.

"Este grupo, las mantis neotropicales que se camufla en las cortezas, es un veloz corredor que vive en los troncos y las ramas de los árboles", concreta Svenson. "Esto va contra la percepción común de que las mantis religiosas son cazadoras lentas y metódicas", añade.

Como la mayoría de las mantis religiosas, se camuflan muy bien, pero este grupo aparentemente se aplana y es muy difícil de localizar debido a su mimetismo con la corteza de los árboles, los musgos y los líquenes. A menudo evitan ser descubiertas al moverse al lado opuesto del árbol sin que se aprecie ese cambio de ubicación, una táctica de escape que también se observa en muchos lagartos arborícolas.

"Este es un comportamiento increíble para un insecto, ya que muestra que no sólo depende del camuflaje como la mayoría de los insectos, sino que está constantemente monitoreando su ambiente y toma medidas para correr y esconderse", describe Svenson. "Además, algunas especies saltan a los troncos de los árboles para evitar ser capturadas después de revolotear hasta el suelo del bosque, puesto que ninguna de estas especies es una gran voladora", apostilla.

Estas especies de mantis religiosas parecen ser cazadoras activas que persiguen la presa en lugar de tender una emboscada a los cazadores que esperan a que una presa se acerque. Además, al igual que un grupo de mantis de corteza similar de Australia ('Ciulfina'), este grupo neotropical no parece practicar el canibalismo, que es una característica a menudo mal entendida que poseen algunas especies de mantis religiosa. Esta investigación pone de manifiesto la diversidad hasta ahora desconocida de estas mantis que se camuflan en las cortezas e indica que hay muchas más especies por descubrir.

"Los grupos de mantis de hábitats similares en África, Asia y Australia también serán mucho más diversos que lo que se conoce actualmente", asegura Svenson. "Muchos de estos grupos nunca se han estudiado más allá de los científicos que describieron originalmente parte de la especie, que en algunos casos es hace de 100 años. Esto es emocionante porque existe un enorme potencial para avanzar en nuestra comprensión de la diversidad de la mantis religiosa con sólo mirar en las propias colecciones de los museos y realizar unas pocas expediciones de campo", afirma.

EL HALLAZGO TRIPLICA LA DIVERSIDAD DE ESTE GRUPO

El descubrimiento de estas 19 nuevas especies triplica la diversidad del grupo, que los científicos pensaba que tenía sólo unas pocas especies con rangos geográficos amplios. La investigación indica que la mayoría de las especies están mucho más restringidas en sus ubicaciones dentro de las regiones de América Central y del Sur.

Entre las nuevas especies, 'Liturgusa algorei' lleva el nombre de Albert Arnold 'Al' Gore Jr., exvicepresidente de Estados Unidos, en honor a su activismo ambiental y los esfuerzos para aumentar la conciencia pública sobre el cambio climático global. 'Liturgusa tessae' lleva el nombre de la hija de Svenson, Tessa, y 'Liturgusa zoae' el de su otra hija, Zoey.

'Liturgusa krattorum' hace honor a Martin y Chris Kratt, creadores de 'Kratts' Creatures' y 'Wild Kratts', programas infantiles sobre biología animal. 'Liturgusa Fossetti' se llama así en honor al difunto James Stephen Fossett por su dedicación a la exploración y 'Liturgusa bororum' por el pueblo Bora, un grupo de personas nativas de las partes de la cuenca del Amazonas, en el norte de Perú, Colombia y Brasil.