Primeras observaciones de campo de las raras ballenas de Omura

Biólogos han logrado las primeras observaciones de campo de una de las especies menos conocidas de ballenas en el mundo -las ballenas de Omura- frente a las costas de Madagascar.

En un artículo en la revista Open Science de la Royal Society, los investigadores describen la búsqueda de comida de estas ballenas, así como los comportamientos vocales y preferencias de hábitat en las aguas poco profundas de la costa de Madagascar.

 

Durante muchos años, estos mamíferos marinos fueron mal identificados como ballenas de Bryde debido a su apariencia similar. Ambas son pequeñas ballenas barbadas tropicales con aletas dorsales comparables, aunque las de Omura son ligeramente más pequeñas en tamaño y tienen marcas únicas con una mandíbula inferior que es de color blanco en el lado derecho y oscura en el izquierdo.

 

En 2003, a partir de datos genéticos a partir de muestras obtenidas de antiguas expediciones balleneras viejos y algunos varamientos en el Pacífico tropical occidental, los científicos determinaron que las ballenas de Omura eran en realidad una especie distinta. Pero no ha habido registros confirmados de avistamientos en el medio natural y poco más se sabía de esta esquiva especie hasta ahora.

 

"Con los años, ha habido un pequeño puñado de posibles avistamientos de ballenas de Omura, pero nada fue confirmado", dice el autor principal Salvatore Cerchio, quien dirigió la investigación como parte de la Sociedad de Conservación de Vida Silvestre "Parecen vivir en regiones remotas y son difíciles de encontrar en el mar porque son pequeñas - varían en longitud de aproximadamente 11 a 13 metros - y no se reproducen de forma importante."

 

"Lo poco que sabíamos de estas ballenas anteriormente provenía principalmente de ocho ejemplares de ballenas de Omura resultado de la caza científica japonesa de las Islas Salomón y Keeling y un par de varamientos de animales muertos en Japón", añade Cerchio. "Esta es la primera evidencia definitiva y con descripciones detalladas de las ballenas de Omura en la naturaleza".

 

Cuando Cerchio y sus colegas vieron los primeros ejemplares en 2011, ellos también creían que era la ballena de Bryde. "De la poca información sobre su hábitat y radio de acción las ballenas de Omura no debían estar en esa parte del Océano Índico", dice Cerchio.

 

Después de mover las áreas de estudio en 2013, los avistamientos se hicieron más frecuentes y el equipo notó la pigmentación asimétrica única en la cabeza que les llevó a creer que podrían ser las ballenas de Omura.

 

Durante un período de dos años, los investigadores observaron 44 grupos y pudieron recoger biopsias de piel de 18 ballenas adultas. Las muestras fueron enviadas al coautor Alec Lindsay en la Universidad del Norte de Michigan, que realizó el análisis de ADN confirmó la especies de las ballenas.

 

El equipo de investigación también observó cuatro madres con sus crías. Usando hidrófonos, registraron vocalizaciones que pueden indicar el comportamiento reproductivo.