Investigadores catalanes describen una nueva especie de primate

Foto: ICP

Un equipo de investigadores españoles ha descrito en la revista 'Science' un nuevo género y especie de primate, a partir de un esqueleto econtrado en 2011 en uno de los yacimientos de la serie estratigráfica del Abocador de Can Mata, els Hostalets de Pierola (Barcelona). 

Investigadores del Instituto Catalán de Paleontología Miquel Crusafont (ICP) han descrito un nuevo género y especie de primate, 'Pliobates cataloniae', que proporciona pistas sobre el origen de los gibones actuales.

 

La han descrito, en un artículo que publica 'Science', a partir de un esqueleto parcial compuesto por 70 restos fósiles procedente del vertedero de Can Mata, en Els Hostalets de Pierola (Barcelona), que corresponde a una hembra adulta que los paleontólogos han llamado Laia.

 

Los restos, entre los que destaca buena parte del cráneo y la dentición, corresponde a un simio de tamaño similar al de los gibones actuales más pequeños, de entre 4 y 5 kilogramos y que vivió hace 11,6 millones de años. 

 

'Pliobates cataloniae' muestra por primera vez en un primate fósil de este tamaño una serie de rasgos característicos de los hominoideos actuales presumiblemente heredados a partir de su último ancestro común, que probablemente vivió en África unos cuantos millones de años antes.

 

El hallazgo cambia el modelo aceptado hasta ahora sobre el ancestro de los hilobátidos y los homínidos, además de proporcionar pistas muy sólidas sobre el origen de los gibones actuales.

 

"El origen de los gibones es un misterio debido a la falta de registro civil, pero hasta ahora la mayoría de científicos pensaban que su último antepasado común con los homínidos debía ser de gran tamaño", ha explicado el investigador del ICP David M.Alba.

 

Hasta la descripción de 'Pliobates cataloniae', todos los simios fósiles de tamaño pequeño --entre 5 y 15 kilos-- que se habían encontrado tenían una estructura corporal demasiado primitiva para tener una relación de parentesco estrecha con los hominoideos actuales: "Este hallazgo lo trastoca todo", ha afirmado.

 

DISEÑO DE LOS HOMINOIDEOS ACTUALES

 

Aunque 'Pliobates cataloniae' retiene caracteres primitivos, la anatomía del brazo y en particular la articulación entre el húmero y el radio, y los huesos de la muñeca, ya presentan el diseño básico de los hominoideos actuales.

 

Un análisis filogenético basado en más de 300 caracteres sitúa esta especie como el hominoideo basal más cercano a la divergencia entre pequeños y grandes antropomorfos y sugiere que el último ancestro común de los hominoideos actuales podría haber sido más similar a los gibones que los grandes antropomorfos actuales.

 

El cráneo y algunas partes del esqueleto postcraneal muestran algunas características que sólo figuran en los gibones actuales, y las adaptaciones del esqueleto postcraneal también indican una locomoción que habría consistido principalmente en trepar de manera lenta y cautelosa por las copas de los árboles, con gran flexibilidad de movimientos y cierta capacidad de colgarse de las ramas.

 

El nombre del nuevo género 'Pliobates' responde a la contracción de los nombres de género 'Pliophitecus' ('más simio') e 'Hylobates' ('aquel que camina o habita por los árboles') y al parecido, en cuanto a caracteres derivados, con los actuales gibones.