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En las nubes

Almudena M. Vega

Koko

Hay imágenes que tienen detrás grandes historias. Hay historias que merecen ser contadas. Algunas nos marcan para siempre. Para mí, ésta es una de esas historias. Es la historia de Koko.

Koko es una gorila. Nació el 4 de Julio de 1971, recibió por nombre Hanabi-Ko (fuegos artificiales), pero al final se quedó con el diminutivo, Koko. Desde que cumplió 1 año fue entrenada por la doctora Francine “Penny” Patterson y su equipo de investigación. Querían saber si un gorila podría llegar a comunicarse aunque fuese de manera rudimentaria con los humanos. El resultado superó con mucho sus expectativas.

Koko aprendió rápidamente 500 signos, luego 1000 signos de ASL (Lenguaje de Signos Americano) (Ahora sabe alguno más). Pero no fue lo único que descubrieron. Koko pronto les mostró que era capaz de unir palabras (signos) para expresar términos más complejos (dedo+pulsera = anillo).

Con el tiempo, Koko empezó a mostrar sentimientos, a tener preferencias. Escogía a qué quería jugar, decía qué quería comer, elegía los cuentos que quería “leer” (Koko miraba las imágenes). Su libro favorito siempre ha sido “los tres gatitos”. Tanto le gustaba que cuando le preguntaron qué quería como regalo, Koko pidió un gato. Koko adoptó a su mascota como lo habríamos hecho cualquiera de nosotros, lo cuidaba, lo limpiaba y jugaba con él. Le puso nombre, “All Ball” (algo así como Bolita). Al parecer el gato era muy nervioso, incluso mordía y hacía daño a Koko al jugar, pero ella jamás se enfadó. Parecía una madre “humana”.

Y así es como se hizo famosa Koko. Seguro que recordáis esta foto. Dio la vuelta al mundo, ganando premios y generando dudas sobre su autenticidad. Quienes hayan visto cualquiera de los documentales sobre Koko coincidirán conmigo en que esa foto es real.

Por desgracia, All Ball se escapó y murió atropellado por un coche. Las expresiones de dolor de Koko, la tristeza que sentía, cómo lo comunicaba, incluso cómo se aislaba en su pesar, ver cómo sufría por la pérdida de su gatito conmovió al mundo entero. (A mí también, ¡cómo no!).

Otro episodio interesante fue la aparición de Michael. Michael era un gorila bebé rescatado cuando su madre fue abatida por cazadores furtivos. Koko lo tomó como hermano pequeño, incluso colaboró con los cuidadores en enseñar a Michael signos para comunicarse. El pequeño gorila también tuvo sus propios éxitos, fue un excelente pintor (porque era capaz de expresar con colores estados de ánimo y cosas concretas), y atrajo el interés de todos con sus pesadillas. Michael sufría episodios de mucha intensidad, emoción y tristeza. A veces incluso trató de explicar con algunos signos lo que soñaba, veía o sentía. No es muy seguro, pero muchos investigadores apuntaron a que podría tratarse de pesadillas que repetían algún trauma, como la muerte de su madre, hecho que Michael presenció. Fuera lo que fuese, quedó claro que habían dado con otro comportamiento “humano”. Michael falleció hace unos años. Koko aún dice “triste” cuando alguien se lo recuerda.

Desde entonces hay ya varias asociaciones que se están replanteando el trato que reciben los animales en cautividad, y si no habría mejores formas de “salvar” a las especies en extinción que tenerlas encerradas. Y aunque han salido algunos detractores del estudio argumentando que lo que habla Koko no es un “lenguaje”, o que lo hace para recibir “recompensas”, estos mismos detractores admiten que ha salido a la luz una nueva visión de los gorilas y que es necesario reajustar algunas teorías sobre las capacidades de ciertos animales.
Como podréis imaginar, aquel estudio que en principio iba a durar 4 años, aún sigue vigente. La doctora Patterson le ha dedicado la vida a Koko y otros gorilas. A veces, cuando le preguntan si tiene hijos bromea diciendo que sí, que tiene 3 gorilas.

Os dejo más datos y enlaces de los vídeos que he encontrado:

- documental de la PBS "Koko: conversación con un gorila" (Koko: Conversation with a Gorilla)
- documental: Koko, le gorille qui parle (1978).
- su web: http://www.koko.org/index.php
- libro: Koko’s Kitten (El gatito de Koko) de la Dra. Patterson
- libro: Congo, de Michael Crichton, se inspiró en Koko para el personaje de Amy.
- video en inglés: http://www.youtube.com/watch?v=Pmuu8UEi2ko
- video traducido español: http://www.youtube.com/watch?v=YqwyxePV82Y
- Koko pierde a All Ball: http://www.youtube.com/watch?v=1oSySReObig

La historia de Koko me llegó al alma. Ojalá mueva otros corazones y poco a poco desaparezca el maltrato animal.

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